21 junio, 2014

De quien no sabe no se puede aprender

Casi cada día me encuentro ejemplos de incultura científica en la calle, en periódicos, en las conversaciones de la gente, en publicidad, etc, etc, etc. Y lo peor de todo es que a la gente no parece molestarles ser unos absolutos incultos de la cultura científica... ¡Ahora, eso si!, ¡ NI SE TE OCURRA TENER UNA FALTA DE ORTOGRAFÍA O DECIR QUE NO HAS LEÍDO A MARÍA ZAMBRANO!. 

Creo muy sinceramente que en el mundo muere cada día mas gente por la falta de unos mínimos conocimientos científicos que por no saberse un poema de Pablo Neruda. Es mas, económicamente (que ahora está muy de moda meter el factor económico en todo) sale carísimo ir demostrando que efectivamente una pseudociencia no tiene evidencia que la apoye. Mucho mas caro que no saberse los nombres de los reyes godos. 

Pero no es de extrañar que la sociedad no sepa prácticamente nada sobre ciencia. 

 - Educación: En el colegio y en general durante casi toda la educación obligatoria no se enseña correctamente el proceso de obtención de conocimiento científico ni sus bases. La generalidad (salvando excepcionales ejemplos de buenos docentes como Carlos Lobato) nos dice que los conocimientos científicos se imparten como una suerte de dogmas de fe. Como un conjunto de cosas complicadas y sin sentido que hay que saberse porque son leyes, normas y cosas demostradas (sin realmente demostrarles nada a los incautos infantes y sin promover en ellos un ápice de escepticismo). Mas adelante, la mayoría deja de ver la ciencia para siempre salvo que se meta en una carrera de ciencias. No deja de parecerme curioso que los estudiantes de "ciencias" hagan exámenes de historia, filosofía, literatura e idiomas mientras que los estudiantes de "letras" no hacen ningún examen de matemáticas, química, biología o similar. 

 - Ocio: La otra vía por la que absorber la cultura científica podrían ser los parques de ciencia y actividades relacionadas. Convertir las largas tardes de videoconsola en entusiastas sesiones de aprendizaje de la ciencia mientras se divierten. Pero la mayoría de padres, sea por puro desconocimiento o por pura desidia, prefieren no perder el tiempo en eso. Se considera alegremente que las actividades extraescolares de un niño pueden ser la música, el deporte o el arte en general... pero no se suele considerar que una buena alternativa puede ser la ciencia es sus muchas variables y caminos. 

 - Medios de Comunicación: En vista de que la educación y a veces nuestros propios padres nos han fallado en el cometido de introducirnos en la cultura científica, a cualquier desconsiderado se le puede ocurrir que los medio de comunicación son otra forma factible de alcanzar este noble objetivo. Sin embargo enciendes la televisión y casi da miedo. No existe una programación seria de cultura científica. Hay excepcionales ejemplos de calidad divulgativa como las series de Erase una vez o la mas reciente Cosmos. Pero son una excepción. Además no son muchos los programas de radio dedicados a la ciencia, aunque los hay de gran calidad como El Radioscopio. O en TV el programa Con-ciencia. Otra alternativa es la prensa... y aquí quería yo llegar... la prensa. 

Actualización: Como muy bien puntualiza en los comentarios Miércoles, cabe destacar programas como Escépticos de EBT

En alguna ocasión he hablado de noticias que se dan en prensa sobre ciencia (bueno, mas bien sobre cómo se dan esas noticias): 


Y hoy he leído esta entrada del genial Nahúm Méndez que me hace volver al tema


Cuando uno se pone a buscar secciones de ciencia en los periódicos de mayor tirada de nuestro país, se encuentra con lo siguiente: 

 - El Mundo: En su edición digital tiene una pestaña que se llama Ciencia. Por supuesto no se actualiza cada día (y a veces ni cada semana). La página está salpicada de publicidad y de titulares de otras noticias que las mas de las veces son sobre política o de fútbol. En la mayoría de ocasiones las noticias son sobre medio ambiente o astronomía. Actualización: Es justo reconocer la calidad de muchos de los artículos del suplemento sobre salud de este diario. Aunque reitero igual... es solo sobre salud, no sobre ciencia en general. 
 - El País: Carece de la pestaña de Ciencia en portada. Solo si te metes en la pestaña de cultura, miras a la derecha de la página y bajas un poco, te encuentras una minipestaña que dice Tecnología. Y claro, ahí no parece que haya mucho lugar para explicar otra cosa que no sean noticias sobre redes sociales, naves espaciales y mas redes sociales. No te digo yo que no publiquen ninguna noticia de ciencia... pero si te digo que no son mas de 4 al mes... y de aquella manera (He consultado el archivo del último año)
 - La Opinión: Solo sección de Salud, nada sobre ciencia y tecnología en general. La mayoría de veces sobre pseudociencias y teorías no demostradas con noticias tan geniales como esta sobre el Kale, un súper vegetal. Resulta que un vegetal te aporta potasio, fibra y ácidos grasos. Lo siguiente que será ¿Una lechuga rica en agua? si claro, eso quiero yo verlo. Por supuesto y como siempre, puede prevenir el cáncer y bla, bla, bla... en fin. 
 - La Razón: Por supuesto sección salud, justo al lado de religión. Nada de ciencia, pero si toros y motor. Noticias por el estilo de la Opinión, pero de las últimas me ha llamado la atención la siguiente. Los expertos desaconsejan la mamografía antes de los 50. Son las noticias como esta las que ponen en peligro la vida de miles de mujeres cada año. El 90% de los casos de cáncer que acaban en muerte se debe a que no se ha realizado una detección precoz de la enfermedad. Es absolutamente esencial para las mujeres hacerse mamofrafías desde los 40 años (y más si en la familia hay antecedentes de cáncer de mama). Tanto como lo es para los hombres hacerse exámenes de próstata. No me cabe la menor duda de que la mitad de las afirmaciones de este texto están sacadas de contexto como por ejemplo esta: 

"Las mujeres tenemos sobreestimado el riesgo de padecer cáncer de mama por tener antecedentes familiares, pero no se tiene más riesgo que por tener más de 55 años; sólo el 5 por ciento de los casos son de carácter hereditario", ha detallado Nieves Ascunce  

Tantos en los casos heredados como en los casos de novo, la edad es un factor de riesgo como también lo es la contaminación, el consumo de drogas o las hormonas. Y para muestra de incoherencia, un botón. mas abajo en la misma noticia aparece lo siguiente: 

Desde la Federación Española de Cáncer de Mama (Fecma), Josefa Madrid, ha pedido que las mamografías se realicen "bajo la autoridad, supervisión y responsabilidad de la sanidad pública" y ha defendido la importancia del diagnóstico precoz "porque puede evitar algunos de los tratamientos más duros"

Solo he puesto 4 ejemplos de periódicos y noticias de los últimos días, pero podéis dar un vistazo a todos los periódicos por curiosidad y observaréis estupefactos el poco contenido científicos que tienen nuestros diarios, siendo este eminentemente de salud y tecnología (y todo lo que se interprete como tal) y de una calidad lamentable. 

Un ejemplo mas, sacado de hoy mismo de la web de Tendencias21 (Gracias a Jose Luís Moreno por compartirlo en facebook). 


Claro, uno que trabaja en microbiología lee esto y casi se cae de culo de la silla. 

Los antibióticos son una serie de sustancias químicas bastantes diversas que tienen la capacidad de, o bien matar, o bien impedir el crecimiento de algunos seres vivos (en función de si son bactericidas o bacteriostáticos). Mayormente nos referimos a bacterias, pero también pueden usarse frente a hongos (micocidas o micostáticos), protozoos, amebas, etc. 

Cada grupo de antibióticos tiene una diana diferente, es decir, actúa a distinto nivel dentro de las bacterias. Por eso hay antibióticos se sirven frente a unas bacterias y no frente a otras. Los hay de amplio espectro (contra muchas especies) y los hay bastante específicos para una bacteria concreta. Pero lo realmente importante para comprender el modo de acción es saber que el sitio en el que actúa cada antibiótico es diferente. Conocemos el mecanismo de acción de muchos antibióticos, aunque no de todos, y sabemos que cuando una bacteria es resistente, no solamente se debe a que tenga un escudo protector que la libere de todo (aunque en muchas ocasiones así pueda ser). Por eso hoy en día los antibióticos se suelen coadministrar con otras sustancias que son capaces de romper los biofilms (Verdaderas ciudades en miniatura compuestas de células vivas, ADN, proteínas y polisacáridos) o de romper las paredes bacterianas. 

La resistencia a un antibiótico se debe, las mas de las veces, a mutaciones que cambian las proteínas y algunos orgánulos de forma que la diana a la que iba dirigido el antibiótico ya no puede ser alcanzado o simplemente es tan diferente que no la reconocen. Otras veces las bacterias adquieren toda suerte de bombas extrusoras que mandan el antibiótico fuera de sus células con tal rapidez que no llega a hacerles nada. Se dicen que son entonces resistentes. 

Si uno lee la noticia que he enlazado arriba, puede llegar a tener la impresión de que la resistencia a antibióticos se debe solo y exclusivamente a que estas bacterias tienen una estructura que las protege (y eso no es cierto como he mencionado). Por otra parte se puede llegar a tener la impresión de que es la primera vez que conocemos esas estructuras. Algo totalmente falso pues desde casi los comienzos de la microbiología se lleva practicando la llamada tinción de Gram, para diferenciar a bacterias Gram positivas y Gram negativas. Esta tinción se basa en la diferente estructura de pared que tienen unas bacterias respecto a otras. Y por último, cuando uno lee la nota de prensa llega a pensar que de verdad han encontrado la forma de evitar que estas bacterias resistentes dejen de serlo y se habla de talón de Aquiles, etc

La experiencia me dice que muchas veces las noticias en castellano son malas traducciones y malas interpretaciones de notas de prensa de habla inglesa. En esta ocasión por suerte (porque no suele darse el caso con la asiduidad que a uno le gustaría) se cita tanto el artículo original como la nota de prensa de donde se ha cogido la noticia (Una lástima que lo que no aparece aquí es el redactor de la noticia. Estaría bien que se reconozca el trabajo de quien lo hace). La lógica me dice que para escribir sobre algo deberíamos de irnos a la fuente original... pero se tarda mucho mas en leer la fuente original que en traducir una noticia ya redactada. 

En este caso la nota de prensa ya redactada en inglés viene de la universidad of East Anglia, donde se ha realizado el estudio, en Norwich. Y claro, aquí está el problema. La noticia de donde se ha copiado Tendencias21 está mal redactada y se toma licencias literarias que en la publicación original no aparecen por ningún lado. Bueno, en realidad el problema de siempre es que deberíamos ir a la fuente original para escribir una noticia... pero lo hace muy poca gente y claro, pasa lo que pasa. 

Aquí está la publicación original que os podéis descargar y leer si tenéis un rato. 

 - Structural basis for outer membrane lipopolysaccharide insertion (Bases estructurales para la inserción de lipopolisacáridos en la membrana exterior)



El artículo está genial y tiene un currazo impresionante. El primer autor es el doctorando Haohao Dong que por lo visto trabaja en colaboración con la universidad de St. Andrews y la universidad de East Anglia (Ambas en UK). Han conseguido resolver la estructura de un complejo de varias proteínas bastante grande (el complejo LptD-LptE), difícil de purificar y con una estructura que hasta ahora no se conocía. Este complejo es el encargado de transportar, junto con otras proteínas, lipopolisacáridos desde la membrana interna hasta la externa. 

Tal y como mencionan en la publicación, entender este mecanismo y conocer este tipo de estructuras puede llevar a descubrir nuevos fármacos que eviten la formación de esta pared y evitar la resistencia por este tipo de mecanismo. No dice nada de que hayan encontrado la forma de evitar las resistencias, ni nada por el estilo. Tampoco han descrito un nuevo fármaco. 

Esto me hace reflexionar lo siguiente. Parece que cada vez que sale una noticia sobre ciencia, han salvado el mundo, han curado el cáncer o han eliminado la mayor parte de las enfermedades... ¿Cuántas veces se puede encontrar una cura contra el cáncer sin que nadie llegue a conocer ese tratamiento milagroso nunca?

La tendencia a magnificar cada noticia como si fuera la panacea hace que al final tengamos la sensación de que nada lo es. Si cada día veo en el diario un bombazo genial que representa la consecución del objetivo mas genial todavía... al final nada me impresiona y nada me interesa. Creo que habré visto ya como cien veces artículos que aseguran que el descubrimiento supone un paso decisivo para curar (prevenir, evitar) el cáncer. 

No me cansaré de decirlo. En general no se hace un buen trabajo de periodismo científico. Sé que es difícil hacerlo igual que se que las presiones de tiempo y producción hacen que las personas dedicadas a ello no tengan el tiempo suficiente para redactar correctamente una noticia. Pero también creo que no se tarda tanto en verificar la fuente oficial (y citarla) para prevenir decir burradas. No todo lo que sale publicado en prensa tiene que ser la noticia del año. No puede haber 3000 noticias del año igual que no puede haber 32 ganadores de la copa del mundo (pequeño apunte para los forofos españoles del fútbol a quien mando mi sentido pésame por la actuación de la selección en Brasil). 

08 junio, 2014

Mind Altering Organisms: Arañas babysitters

Esta serie se está convirtiendo en algo serio. De momento esta es la quinta y voy a comenzar una sub-serie dentro de la serie de Mind Altering Organisms (sub porque no es una serie aparte, no porque sea una serie inferior). Esta sub-serie se va a llamar "Babysitters"

Las relaciones entre los seres vivos pueden ser muy truculentas y a veces violentas. No hay mas que ver el ciclo de vida de muchos nematodos (¡¡¡A veces muuuuuy complejos!!!) para darse cuenta de la complejidad, con varios hospedadores intermedios y vectores así como un puñado de fases de vida a cada cual más siniestra. Otro ejemplo lo tenéis cada día en Telecinco, pero esa es otra historia. 

Sin embargo siempre me ha dado la sensación de que todos estos parásito han aprovechado el ciclo de vida y los hábitos de los animales y plantas en los que viven. Aquellos parásitos que han convivido con ellos y se han ido seleccionando a lo largo de la evolución son los que están mas que adaptados a las condiciones en las que viven. Pero no alteran sustancialmente el comportamiento normal de las plantas y animales.

Existe no obstante una serie de seres vivos que han dado un paso mas. Ejercen control mental sobre los organismos a los que parasitan. Siempre se me ha dicho que el buen parásito no mata a sus víctimas para que le puedan servir durante mucho tiempo. Pero parece que estos organismos han "olvidado" toda capacidad de bondad parasitológica y llegan a provocar la muerte o incluso el suicidio del organismo en el que viven.

Seguimos con la serie "Mind Altering Organisms".

Hoy les cuento como una avispa usa una araña para cuidar de sus pequeños.

Existen varias especies de avispas denominadas parasitoides por su capacidad para crecer, al menos durante una fase de su vida, a expensas de otras especies que pueden ser gusanos, arañas e incluso personas... pero de eso hablamos otro día. En este caso os quiero hablar de Hymenoepimecis argyraphaga. Se trata de una avispa oriunda de Costa Rica.

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Hymenoepimecis argyraphaga
Esta avispa tiene la gracia de poner los huevos sobre arañas para que las larvas se alimenten de ellas (literalmente, se alimentan de la hemolinfa de la araña. Algo así como la sangre). Las niñeras de la avispa H. argyraphaga son arañas de la especie Leucauge argyra y se encuentran desde Estado Unidos hasta Brasil. 

Laucauge argyra


La avispa se planta delante de la telaraña y la ataca por arriba. En ese momento le pica con el aguijón y paraliza (si esta no se la come antes, claro). Una vez la araña está paralizada, la avispa le coloca un huevo en el abdomen. Cuando el huevo eclosiona y se convierte en larva, esta horada el exoesqueleto de la araña y se alimenta de su hemolinfa. Durante un tiempo la araña hace vida normal y sigue construyendo su tela de araña y cazando (Esto dura unas dos semanas). Una vez que la larva ya está gordita para convertirse en pupa y transformarse en adulto es cuando empieza el macabro plan de la avispa. 


La larva inyecta en la araña una serie de sustancias químicas que hacen que esta cambie su comportamiento pasando de construir telas de araña orviculares horizontales (la típica tela de araña que todos tenemos en mente) a construir otras mucho mas desordenadas y con un tipo de tela distinto, con hilos sueltos y muy juntos. Es lo que necesita la larva para construir su propio capullo a base de tela de araña pero además poder salir de ella una vez se transforme en adulto. En este tipo de tela estará protegida hasta convertirse en adulta. En los últimos días de la larva, la araña ya no puede mas con el peso y con que le coman la vida "literalmente" y permanece quieta hasta morir seca. 

Os pongo un vídeo interesante sobre esta relación curiosa en la que la araña cuida de las crías de la avispa hasta que estas son grandes. Momento en el que las crías de avispa matan a la niñera y se quedan con la casa hasta que son adultas. (Lo siento, está en brasileño, pero se entiende bastante bien) En este vídeo explican el caso de la avispa Hymenoepimecis bicolor y la pobre desgraciada de araña es Nephila clavipes (Pero nos sirve igual aunque se trate de otras especies)



Tela de araña normal y modificaciones que se producen en la araña parasitada
Tela de araña normal y modificaciones que se producen en la araña parasitada
No penséis que este es un caso aislado porque tenemos unas cuantas babysitters al servicios de estos parásitos inmorales (no, no estoy hablando de los políticos ni de los hijos que siguen en casa con 40 años). 

Eberhard, W. G. 2000. The Natural history and behavior of Hymenoepimecis argyraphaga (Hymenoptera: Ichneumonidae) a parasitoid of Plesiometa argyra (Araneae: Tetragnathidae). Journal of Hymenoptera Research. Vol 9. nº2 pp. 220-240
Ian D. Gauld 2000. The redefinition of pimpline genus Hymenoepimecis (Hymenoptera: Ichneumonidae) with a description of a plesiomorphic new Costa Rican species. Joulnal of Hymenoptera Research. Vol 9. pp 213-219