25 abril, 2014

Mind Altering Organisms: Caracoles de ojos saltones



Desde que comencé la carrera de biología ha habido cosas que me han fascinado mas que otras. Comprenderán los lectores y casi me entenderán si les digo que la física de procesos biológicos puede ser un chusco (Más aún cuando en una asignatura posterior te dicen que te olvides de todo porque la única que vale es la física alejada del equilibrio). Una de las cosas que más poderosamente me han llamado la atención es la capacidad de los parásitos, microorganismos, hongos y demás para cerrar sus ciclos de vida obteniendo a veces mucho jugo de otros animales y plantas a los que parasitan o en los que viven.

No hay mas que ver el ciclo de vida de muchos nematodos (¡¡¡A veces muuuuuy complejos!!!) para darse cuenta, con varios hospedadores intermedios y vectores así como un puñado de fases de vida a cada cual más siniestra.

Sin embargo siempre me ha dado la sensación de que todos estos parásito han aprovechado el ciclo de vida y los hábitos de los animales y plantas en los que viven. Aquellos parásitos que han convivido con ellos y se han ido seleccionando a lo largo de la evolución son los que están mas que adaptados a las condiciones en las que viven. Pero no alteran sustancialmente el comportamiento normal de las plantas y animales.

Existe no obstante una serie de seres vivos que han dado un paso mas. Ejercen control mental sobre los organismos a los que parasitan. Siempre se me ha dicho que el buen parásito no mata a sus víctimas para que le puedan servir durante mucho tiempo. Pero parece que estos organismos han "olvidado" toda capacidad de bondad parasitológica y llegan a provocar la muerte o incluso el suicidio del organismo en el que viven.

seguimos con la serie de post sobre estos "Mind Altering Organisms".

Hoy Caracoles de ojos saltones (jugosos y resultones).





Algunos caracoles (col col col, saca los cuernos al sol), se lo toman muy en serio y le ponen ojitos saltones al sol de la mañana. Pero no porque estén sorprendidos o tengan problema con el colágeno... sino porque están invadidos y controlados por un parásito. En este caso se trata de Leucochloridium paradoxum, un gusano platelminto. 



Succinea infectado del parásito


Ojos normales en Succinea
El estado larva del parásito Leucochloridium (miracidio) se desarrolla en el aparato digestivo del caracol donde da lugar al esporocisto. Este crece en forma de tubo largo e hinchado que actúa como saco donde se albergan cientos de cercarias (el siguiente estadio larvario del parásito) que invaden los ojos (si, eso que parecen antenas, son ojos) y los convierten en unas vistosas y coloreadas bolsas que se mueven dando a estos una apariencia de orugas rechonchas y sabrosas. ¿Sabrosas para quien? pues para los pájaros que se los comen. 

Estos caracoles no solo son mas vistosos a los ojos de predadores (normalmente suelen vivir en zonas oscuras y húmedas en las que pasan desapercibidos) sino que además el parásito parece inducir a estos caracoles a subir a las hojas mas altas de los árboles, desde donde son fácilmente vistos por las aves. 

Una vez que un caracol infectado es ingerido por un ave, las cercarias se desarrollan en el aparato digestivo de estas donde llegan a ser adultos, se aparean y ponen miles de huevos. 

Estos huevos del parásito son expulsados por las heces del ave que caen al suelo. Los caracoles se sienten atraídos por los nutrientes de estas heces de modo que al entrar con contacto con ella se infectan con los huevos y cierran el ciclo. 


Os dejo algunas ilustraciones al respecto. Hay quien los llama Caracoles zombi, pero me parece que ya es abusar de los pobres y putrefactos zombis (que además casi seguro que la enfermedad zombi ha sido por un virus, tal y como explicaba Daniel Durantes  Aquí





Este post participa en la Edición XXXIV (Edición del Sé) del Carnaval de Química, cuyo anfitrión es Jesús Garoz Ruiz en su blog moles de química.
Este post participa en la Edición XXX del Carnaval de Biología, cuyo anfitrión es Activa tu neurona en su blog.



23 abril, 2014

Mind Altering Organisms: Grillos Suicidas


Desde que comencé la carrera de biología ha habido cosas que me han fascinado mas que otras. Comprenderán los lectores y casi me entenderán si les digo que una asignatura solo de bioquímica de membranas es una de las asignaturas mas interesante pero tediosas del mundo (Con o sin el permiso de los posibles bioquímicos de membranas aquí presentes). Una de las cosas que más poderosamente me han llamado la atención es la capacidad de los parásitos, microorganismos, hongos y demás para cerrar sus ciclos de vida obteniendo a veces mucho jugo de otros animales y plantas a los que parasitan o en los que viven.

No hay mas que ver el ciclo de vida de muchos nematodos (¡¡¡A veces muuuuuy complejos!!!) para darse cuenta, con varios hospedadores intermedios y vectores así como un puñado de fases de vida a cada cual más siniestra.

Sin embargo siempre me ha dado la sensación de que todos estos parásito han aprovechado el ciclo de vida y los hábitos de los animales y plantas en los que viven. Aquellos parásitos que han convivido con ellos y se han ido seleccionando a lo largo de la evolución son los que están mas que adaptados a las condiciones en las que viven. Pero no alteran sustancialmente el comportamiento normal de las plantas y animales.

Existe no obstante una serie de seres vivos que han dado un paso mas. Ejercen control mental sobre los organismos a los que parasitan. Siempre se me han dicho que el buen parásito no mata a sus víctimas para que le puedan servir durante mucho tiempo. Pero parece que estos organismos han "olvidado" toda capacidad de bondad parasitológica y llegan a provocar la muerte o incluso el suicidio del organismo en el que viven.

Me gustaría desarrollar una serie de post sobre estos "Mind Altering Organisms".

Seguimos hoy con los los Grillos suicidas.


Pepito grillo escribiendo un mail a pinocho para despedirse


Bueno, quizá sea demasiado radical y los grillos no se suiciden así... pero leches, tampoco los grillos suelen llevar sombrero de copa y paraguas. 

En este caso hablamos de grillos infectados por Paragordius tricuspidatus, un gusano nematodo que se desarrolla en grillos (Nemobius sylvestris) y cuando está listo, les obliga a ir al agua para ser liberados. Obviamente los grillos no nadan ni van allí porque quieren. Son conducidos como vehículo de los genes del nematodo. 



Los paragordius son parásitos de insectos durante las fases larvarias, pero capaces de vivir libres como adultos en el agua de ríos y lagos donde se reproducen y ponen los huevos. 

Durante un primer estadio de infección los grillos muestran un comportamiento errático, pero pasado un tiempo estos comienzan a presentar cierta tendencia por los ambientes acuáticos. En 2008, la investigadora Marta I. Sanchez publicó un artículo en Animal Behaviour que mostraba la ventaja evolutiva para estos nematodos al inducir un comportamiento suicida en sus hospedadores. (1)

Test de comportamiento - Hicieron grupos de grillos infectados y no infectados. Cada uno de ellos se separó en 4 cajas de plástico (durante 1, 2, 6 y 14 días) de un tamaño determinado a 25ºC con alimento y agua en algodón mojado y se les sometió a fotoperiodo natural 16:8 horas de luz y oscuridad. Pasado ese tiempo, se colocaban los grupos de cada tiempo en una caja con un tanque de agua durante un día y se observaban cuantos se habían tirado al agua (sin posibilidad de poder volver a salir claro)





Después se conservaban tanto parásito como hospedador para poder ver la cantidad de parásitos, huevos, tamaño, etc. 

El resultado fue totalmente concluyente. El 81.5% de los grillos infectados saltaban al agua frente al 9.82% de los no infectados (supongo que hasta entre los grillos hay individuos con otros problemas que no tienen que ver con la parasitología). 

Además se pudo observar que el número de huevos viables de los parásitos dentro de grillos suicidas era mucho mas alto que el número de huevos de parásitos en grillos no suicidas (aun siento parasitados, no caían al agua sino que solo tenían un comportamiento errático). Esto implicaría que los parásitos con mayor eficiencia en inducir el parasitismo además serían los que más ser reproducen. 

Posteriores estudios han indicado que los puñeteros gusanitos producen proteínas de ruta de señalización Wnt, con lo que podrían estar mimetizando en el cerebro de los grillos señales a través de estas rutas. Pero todo esto está por estudiar y determinar. 

Está claro que cuando se trata de control mental, la variedad está servida y la imaginación se queda corta. 

No se pierdan las siguientes entradas de esta serie de Mind Altering Organisms


         1 - Marta I. Sanchez et al. 2008. "Two steps to suicide in crickets harbouring hairworms" Animal Behaviour. 76, 1621-1624. 


Este post participa en la Edición XXXIV (Edición del Sé) del Carnaval de Química, cuyo anfitrión es Jesús Garoz Ruiz en su blog moles de química.
Este post participa en la Edición XXX del Carnaval de Biología, cuyo anfitrión es Activa tu neurona en su blog.


Total y absoluta incultura científica...

En su día hice una entrada sobre "periodismo científico" donde hice crítica de varios artículos periodísticos... bueno los que encontré, porque la mayoría eran prensa rosa o cosas por es estilo. 

Hoy me he encontrado con otro ejemplo que no solo comete fallos garrafales sino que además l@s autor@s no parece que sepan idiomas ni buscar información. Demuestra el poco o nulo interés de la mayoría de medios de comunicación por comunicar de forma adecuada la ciencia y la tecnología. Es otro de tantos ejemplos de las burradas que la gente lee a diario (quien se pare a leer una noticia de ciencia) y de la cochambrosa cultura científica que se puede encontrar si decide hacerlo. Y es que como siempre, el verdadero problema está en casi nadie acude a las fuentes originales ni contrasta la información debidamente.

Hago esta crítica porque creo que es de vital importancia que la ciencia se comunique y que se haga de una forma absolutamente adecuada y esmerada. La sociedad necesita saber de ciencia y son los medios de comunicación quienes mayoritariamente pueden hacerlo (juntos con centro educativos, instituciones e iniciativas privadas y/o personales).

Vayamos por partes,

Evento 1 - El 16 de marzo del presente 2014 se publica un artículo destacado en la revista Nature Materials titulado "Plant nanobionics approach to augment photosynthesis and biochemical sensing" cuyo primer autor es Juan Pablo Giraldo y cuyo líder del grupo es Michael S. Strano, ambos del departamento de ingeniería química del instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), Cambridge, USA. 

El artículo sin duda parece prometedor. Los autores se proponen indagar la combinación de orgánulos de plantas con nanoestructuras no biológicas de forma que se mejoren algunos aspectos y cualidades de las plantas. Proponen que la inserción pasiva de nanotubos de carbono rodeados de lípidos de cloroplastos a través de las paredes celulares y su localización irreversible, podría promover el triplicado de la actividad fotosintética y aumentar el transporte electrónico en comparación con los controles. 

In vivo han observado un aumento de la fotoabsorción de las hojas. Pero in vitro, en cloroplastos aislados, han observado que la inserción de unas partículas llamadas nanoceras o "SWNT-nanoceria" rodeadas de ácidos acrílico limitan el daño por radiales libres de oxígeno a estos orgánulos. 

Por último han conseguido aumentar la sensibilidad de una planta al óxido nitrico tanto in vivo como in vitro, demostrando que las plantas pueden ser usadas de este modo como biosensores químicos sensibles. 

Esto, junto a investigaciones previas y paralelas puede llevar a usar las plantas como verdaderos materiales biomiméticos que se podrían usar como biosensores o como centrales de producción de energía. 

No se si lo he explicado de una forma mas o menos fácil (salvo por los términos técnicos) pero es básicamente lo que dice el resumen del artículo. Plantas con mayor actividad fotosintética y mayor transporte electrónico... pero no saben la influencia que esto puede tener en la viabilidad de la planta y la síntesis de azúcares, por ejemplo. 

Cloroplastos aislados que resisten mejor la oxidación gracias a unas nanoceras. Los cloroplastos se llevan extrayendo para este tipo de experimentos desde hace años pero in vivo no se ha podido ver el efecto de las nanoceras. 

Y por último plantas que detectan mejor compuestos químicos. Ya lo hacían... pero ahora son mas sensibles. 

De forma sencilla es un buen artículo, prometedor y desde luego impresionante desde el punto de vista científico y técnico. 

Evento 2 - El mismo 16 de marzo la oficina de Noticias del MIT saca una nota de prensa al respecto del descubrimiento aquí genialmente redactado por Anne Trafton, escritora científica y responsable de redacción de noticias en esta oficina desde el año 2005. Firma la noticia además Sarah McDonnell (que tiene un trabajo que no se si existe en España, pero seguro que si. Es "Assistant Media Relations Manager" y el caso es que lleva dos años trabajando en comunicación en el MIT). 

Podéis ver la noticia. Está genialmente explicada y redactada por Anne Trafton, escritora científica, NO CIENTÍFICA, pero muy bien formada. 

¿Porqué doy tantos detalles? pues porque ahora llega el evento 3. 

Evento 3 - 5 semanas y pico después de salir la noticia, algunos diarios españoles han considerado... no se porqué ahora (igual estaban muy ocupados con la semana santa, dando cobertura al 1000% a cristos y vírgenes que se caen al suelo) que la noticia es interesante para citarla y explicarla en sus denostadas e insípidas secciones de ciencia. 

De entre todas, porque soy de Granada y conozco mucha gente allí, la primera que me ha llegado (y debo decir que no de las mas aberrantes) es de nuestro querido periódico IDEAL edición Granada. La noticias es esta


La primera maravilla que se le ha ocurrido a la periodista Mercedes Barrutia, quien firma la noticia, es poner de titular "Desarrollan plantas biónicas con súper poderes". Sin duda un titular llamativo (y remito a la entrada que hice la última vez sobre lo llamativos que son todos y no tienen porque serlo) que atrapa e invita a leer un poco mas. Buena idea. Destaca a continuación que "Son capaces de capturar un 30% mas de energía (con lo mal entendido que está este concepto desde hace tiempo... tiene que ser interesante) y detectar contaminación o explosivos". Suena interesante, sigamos. 

Científicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) han desarrollado una planta capaz de capturar un 30 por ciento más de energía de la luz. Los investigadores han insertado nanoestructuras en las células que producen la fotosíntesis y además de aumentar su habilidad respecto a la energía también pueden detectar agentes contaminantes. El trabajo ha sido publicado en la revista Nature Materials.

En realidad, como he explicado mas arriba, algunas cosas se hicieron in vitro y otras in vivo pero si no te dedicas a esto, es difícil ver la diferencia y puedes llegar a pensar que lo han hecho todo sobre plantas tal cual. Lo que si dice exactamente es que han sido capaces de mejorar la capacidad de detectar óxido nítrico... y eso no son muchos agentes contaminantes, es solo uno... y ya existía la tecnología. Pero bueno, es por ser puntilloso. 

Si existen hombres con desarrolladas habilidades, ¿por qué no plantas? El paralelismo con un súper héroe es completo: tras tener contacto con un laboratorio llega la conversión y las capacidades se multiplican. Solo hay una diferencia sustancial, en el caso de las plantas lo de los súper poderes es real y en el caso de Spiderman, digamos, no tanto. Un equipo de investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts ha creado a Biónica, una especie vegetal crucífera del género arabidopsis thaliana que combina naturaleza y alta tecnología.

¿Si existen hombres con desarrolladas habilidades? ¿Se refiere a los castellers?, ¿Forzudos?, ¿Megapenes?, estaba bien poner lo de súper héroe en el titular porque llama la atención, pero ponerlo aquí y decir que hay paralelismo... ¡Pues como que no lo veo (Además, si conoces batman o ironman sabrás que no todos pasan por el laboratorio... algunos pasan por suiza a recoger grandes cantidades de dinero). 

Por otro lado, Biónica no es una especie vegetal crucífera del género arabidopsis thaliana. En esta frase hay mas fallos que en las políticas del PP. 

Biónica es el nombre con el que han llamado a esta planta... no es una especie nueva como no lo es un niño con aparato ni un viejo con sonotone. El género es Arabidopsis tal como te lo pongo aquí, con mayúscula y en cursiva (o en todo caso entrecomillado), y la especie sobre la que se ha trabajado es Arabidopsis thaliana en cursiva todo y con la primera letra del género en mayúscula. Por último, y esto es solo cuestión de uso y costumbre, crucífera está bien en lenguaje coloquial, pero se prefiere el nombre oficial de la familia que es Brassicaceae. Pero vamos, que crucíferas si está bien. 

Gracias a la nanotecnología se ha podido manipular a escala molecular a Biónica. En ella se han combinado, para que trabajen juntos, un sistema biológico y otro tecnológico que permiten a la planta aumentar su poder de fotosíntesis hasta un 30%, entre otras cosas. “Las plantas tienen muchas funciones valiosas: proporcionan alimentos y combustible, liberan el oxígeno que respiramos y agregan belleza a nuestro alrededor. Ahora queremos hacerlas aún más útiles al aumentar su producción de energía y conferirles funciones completamente nuevas, tales como monitorizar los contaminantes medioambientales”, dice la responsable del estudio, Anne Trafton, científica del MIT.

Me centro aquí en la última frase... DICE LA RESPONSABLE DEL ESTUDIO ANNE TRAFTON. Anne Trafton no es científico, es escritora científica y es la redactora de la noticia original, del comunicado de prensa que se hizo en el propio MIT. Esa frase está traducida de esta otra.... oh wait!!! no la encuentro en la nota de prensa original... ¿De donde habrá salido?, pues muy fácil, de esta otra aterradora noticia en Vanguardia porque parece que ya ni siquiera nos vamos a la fuente original sino que nos quedamos con periódicos de segunda. Aún así, Vanguardia cuenta mucho mas sobre el artículo, que se publicó el 16 de Abril. (Un mes tarde... pero bueno no pasa nada). Pero otra vez debo decir ¡¡¡OH WAIT!!! porque el artículo es de la agencia EFE, en concreto de Ricardo Segura (Esto es como el juego del telénofo escacharrao... normal)

EN SERIO, ¿Nadie recurre a las fuentes originales? ¿Tan cutres somos?

Tras este trabajo surge un nuevo concepto en investigación, el de ‘nanobiónica vegetal’ como consecuencia de las dos actuaciones claves que sostienen el estudio. Por un lado, multiplicar la capacidad de capturar energía de la luz al incorporar nanotubos de carbono en los cloroplastos, lugar donde se efectúa la fotosíntesis. Por otro, al incluir estos materiales los investigadores también consiguieron modificar las plantas para que fuesen capaces de detectar el gas óxido nítrico, una sustancia contaminante que se produce por la combustión.

La nanobiónica vegetal. Este término ya no se ni de donde sale, pero en todo caso del artículo no. Lo que dice el artículo en el mismo abstract es Ingeniería Nanobiótica de funciones de plantas... pero claro, el inglés también lo tenemos a medias todos. 

Debo reconocer que la frase final me gusta mucho "Nada como estimular los cloroplastos para duplicar la producción"... lo mismo se podría decir de otras muchas cosas... como los becarios de investigación jajaja. 

Luego he encontrado la noticia mas o menos igual de mal en casi todos los sitios... horrible. 

Lo peor estaba por llegar...

Pero lo peor de todo esto no es la forma en que se de una noticia. Comprendo perfectamente que Mercedes no es una periodista científica profesional sino que escribe lo que le mandan... y la mayoría de veces con muy buen juicio... porque le sigo la pista desde hace tiempo y en general hace un trabajo muy bueno. Lo malo es lo que viene ahora, muestra verdadera del tipo de medios de comunicación que tenemos en España. 

Me ha sorprendido no ver comentarios en la web de IDEAL respecto de esta noticia... ¡Qué raro!. Mas que nada porque me consta que la han leídos varios de mis amigos que trabajan en el tema y se han quedado horrorizados. Ni corto ni perezoso me he dispuesto a escribir un comentario al editor.... y no he tenido respuesta. Después he intentado dejar un comentario en la noticia... y no me lo han publicado. He actualizado varias veces las página desde hace hora... ahora hace 8 horas que dejé el comentario y ... NOP, NADA. 

Eso me ha sentado mal. Vale que se publique una noticia medio que si medio que no, vale que no contesten comentarios... pero al menos dejar publicar un comentario (creedme, mas que respetuoso) me ha parecido demasiado. Convencido como estoy de que eso no me lo harían en otro país con libertad de prensa verdadera, he escrito a otras personas que han cubierto la noticia antes... entre ellas Anne Trafton y Sarah McDonnell, quienes me han contestado en menos de 5 minutos y me han vuelto a escribir 10 minutos después pidiendo perdón por que no me habían mandado el texto original. Y me lo han mandado, en enlace y en pdf, por si no se descargaba. ¡Vale, esta gente trabaja en su misma universidad!, pero igual respuesta positiva y colaboradora he obtenido de Jon Fingas, Alan Neuhauser , William Herkewitz y David Biello (Todos me remitían al artículo original). Todos ellos publicaron la noticia entre 1 y 2 días después de la publicación del artículo... porque saben que hay que estar atentos al gabinete de información de MIT... porque son buenos y publican bien, sencillo y elegante en cuestión de conceptos científicos. 

También he escrito a Mercedes y esperaba su respuesta cuando estoy terminando de escribir la entrada. 

Me comunica que no puede editar la noticia que ella misma ha firmado porque no tiene acceso al gestor de contenido, pero que intentará dejar un comentario con las correcciones que le he indicado. Me da pena porque en realidad la culpa no es del redactor del momento sino de la política general de los periódicos. 

Y porque no decirlo... de la formación de los periodistas. Independientemente de lo que hagan o escriban y lo hagan donde lo hagan, deberían de ser cuidadosos con las noticias, comprobar los dato (hoy en día está todo aun golpe de tecla y como muestra un botón... abajo os pongo el perfil profesional de algunas de las personas mencionadas aquí). No cuesta nada ir a la noticia original, buscar el artículo original y con no mas de 10 minutos ver si la información cuadra o no. Si yo no puedo escribir esta entrada al llegar a casa después de 9 horas en el laboratorio... los profesionales del periodismo pueden hacerlo mucho mejor. 


Mercedes Barrutia profile in the oun webzone



Fe de erratas: 

 - La periodista Mercedes Barrutia Si es especialista en periodismo científico y posee un máster en Periodismo y comunicación de la ciencia, la tecnología y el medio ambiente por la universidad Carlos III de Madrid. lo pueden ver en su página web.


Desde aquí quiero pedir perdón si alguna de las personas mencionadas en el texto se ha sentido directamente ofendida en su trabajo. Mi intención era criticar un artículo, no la carrera y el trabajo de una persona. Mi intención es criticar un sistema periodístico que no se preocupa de la calidad de la divulgación y que parece hacer las cosas para salir del paso, no critico a los profesionales que día a día trabajan duro para llevar las noticias a la calle (con más o menos éxito, siempre trabajan duro). 


Actualización 29-04-2014

La autora del artículo de IDEAL, Mercedes Barrutia, ha modificado la noticia y lo respectivo al autor del artículo y pone lo siguiente. 

 "- dice la responsable del estudio, Anne Trafton, reponsable de departamento de noticias del MIT. El autor principal del artículo es el biólogo Juan Pablo Giraldo."


Una lástima que siga poniendo que Anne es la responsable del estudio, pero al menos dice que es la responsable del departamento de noticias y que el autor es Juan Pablo  Giraldo. Me alegra haber visto este cambio al chequear de nuevo la noticia Aquí. Veréis que no se ha cambiado nada mas. Una pena teniendo en cuenta que Mercedes ha leído la totalidad de este artículo... O quizá el editor del periódico no ha querido modificar nada mas porque sería asumir que ha hecho mal su trabajo. En cualquier caso creo que debemos seguir siento críticos. 

20 abril, 2014

Mind Altering Organisms: Hormigas Zombis

Desde que comencé la carrera de biología ha habido cosas que me han fascinado mas que otras. Comprenderán los lectores y casi me entenderán si les digo que la edafología es una de las ciencias mas aburridas del mundo (Con el permiso de los posibles edafólogos aquí presentes). Una de las cosas que más poderosamente me han llamado la atención es la capacidad de los parásitos, microorganismos, hongos y demás para cerrar sus ciclos de vida obteniendo a veces mucho jugo de otros animales y plantas a los que parasitan o en los que viven.

No hay mas que ver el ciclo de vida de muchos nematodos (¡¡¡A veces muuuuuy complejos!!!) para darse cuenta, con varios hospedadores intermedios y vectores así como un puñado de fases de vida a cada cual más siniestra.

Sin embargo siempre me ha dado la sensación de que todos estos parásito han aprovechado el ciclo de vida y los hábitos de los animales y plantas en los que viven. Aquellos parásitos que han convivido con ellos y se han ido seleccionando a lo largo de la evolución son los que están mas que adaptados a las condiciones en las que viven. Pero no alteran sustancialmente el comportamiento normal de las plantas y animales.

Existe no obstante una serie de seres vivos que han dado un paso mas. Ejercen control mental sobre los organismos a los que parasitan. Siempre se me ha dicho que el buen parásito no mata a sus víctimas para que le puedan servir durante mucho tiempo. Pero parece que estos organismos han "olvidado" toda capacidad de bondad parasitológica y llegan a provocar la muerte o incluso el suicidio del organismo en el que viven.

Me gustaría desarrollar una serie de post sobre estos "Mind Altering Organisms".

Comencemos hoy con los las hormigas zombi.

No me refiero a estos zombis




¡Mira!, otro que ha ligado en el botellón zombi de Granada en la fiesta de la primavera
Algunos parásitos pueden modificar y controlar la mente y el comportamiento de sus hospedadores hasta que estos se convierten en meros vehículos de los genes del parásito. Para llevar a cabo estos cambios de comportamiento o control, los parásito pueden hacerlo de muy diversas maneras, pero la mayoría de las veces implica la expresión diferencial de algunos genes (que podrían ser considerados genes de virulencia o de control) y/o la producción de metabolitos secundarios que alteran el comportamiento del hospedador (Pequeñas moléculas químicas que interacciones con el cerebro tal como lo hacen nuestros propios neurotransmisores).

El Dr. David P. Hughes, de la universidad de Exeter en Reino Unido, lleva 5 años investigando y desarrollando un modelo de manipulación del comportamiento que sin duda es uno de los casos mas fascinantes de la naturaleza.

Se trata de hongos como "Ophiocordyceps unilateralis" que alteran el comportamiento de las hormigas en las que viven (porque literalmente, viven dentro y se alimentan de ellas). Lo novedoso de sus estudios es que Hughes ha conseguido cultivar tanto el hongo como tener poblaciones estables sanas de hormigas a las que infectar. (1)

Las hormigas son la parte dominante de la fauna de todos los ecosistemas terrestres llegando a representar más del 70% de los insectos en bosques tropicales (no por número de especies sino por número de individuos). Por tanto es lógico pensar que representan el principal recurso a parasitar en casi cualquier ecosistema. Por otro lado en los bosques tropicales la mayor parte de los parásitos son hongos, de modo que tenemos el cóctel perfecto. 

Las hormigas obreras llevan a cabo una concienzuda labor de higiene y orden en la colonia, lo que hace que para los hongos sea muy difícil penetrar una colonia e infectar a muchos individuos. Así que algunos hongos de la familia de Ophiocordyceps han desarrollado toda una estrategia que les hace saltarse este pequeño inconveniente. 

Mis conocimientos micológicos no me permiten asegurar que todas las imágenes correspondan a la misma familia de hongo, pero todos son hongos parásitos. 




La hormigas se infectan por esporas del hongo cuando viajan por el bosque buscando nuevas fuentes de alimento. La espora germina en la superficie de la hormiga y se desarrolla hacia el interior del cuerpo de la esta llegando a alcanzar su sistema nervioso y sus músculos. Así consigue alterar el comportamiento de la hormiga y controlar todo el cuerpo. 

La infección tarda en desarrollarse entre 3 y 9 días desde que la hormiga se infecta hasta que se convierte en un fiel siervo de los genes parásitos (aunque el ciclo completo del hongo es de aproximadamente 3 semanas). Al principio las hormigas llevan a cabo un comportamiento normal, se alimentan y viven en sus nidos. Días mas tarde las hormigas (en este caso el estudio se ha hecho sobre hormigas Camponotus leonardi en Tailandia) cambian su comportamiento, se desvían de los caminos marcados sobre los árboles y comienzan a deambular por el bosque sin dirección. Sufren convulsiones y espasmos musculares que hacen que estas hormigas caigan de la bóveda del bosque al suelo. 

Una vez caen, quedan sobre el frondoso bosque, a unos 25-50 centímetros del suelo, donde las condiciones de humedad y temperaturas son las ideales para el desarrollo del hongo. Al poco tiempo, el hongo parece ordenar a la hormiga que se aferre a una hoja y es entonces cuando las células del hongo, que ya han alcanzado músculo y cerebro, separan las fibras musculares de la mandíbula e impiden que la hormiga pueda volver a abrirla, queda así asida a una hoja de la que no se caerá aunque muera. El hospedador ya ha cumplido su misión y puede morir, agarrado a una hoja como está (y curiosamente, la mayoría de las veces boca abajo), ahora veréis porqué. 




Unos días mas tarde, el cuerpo fructífero del hongo sale sobre la cabeza de la hormiga muerta y comienza a liberar esporas que en muchas ocasiones caerán sobre otras hormigas errantes que van en búsqueda de comida. De ahí que quedase boca abajo.


En los últimos años el investigador ha publicado varios artículos relacionados intentando desvelar como el hongo lleva a cabo el control mental sobre la hormiga (Algunos de los estudios están publicados en Open Acces y se pueden descargar desde la página del investigador). Por el momento han identificado varios compuestos liberados por el hongo en presencia de cerebros de insectos y la implicaciones de genes que se expresan diferencialmente cuando están dentro de la hormiga. 

Este tipo de estudios podría ser de mucha utilidad para el desarrollo de insecticidas biológicos a la hora de controlar plagas de hormigas, termitas, etc


1 - David P. Hughes, Sandra B. Andersen et al. 2009 "The life of a dead ant: The expreson of an adaptative extended phenotype" The American Naturalist. Vol 174. nº3 pp. 424-433



Este post participa en la Edición XXXIV (Edición del Sé) del Carnaval de Química, cuyo anfitrión es Jesús Garoz Ruiz en su blog moles de química.
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07 abril, 2014

Camina rápido. Corre lento

Os explico la frase que he puesto antes en facebook. 



Como os decía, hoy me ha venido a la cabeza una reflexión que se resumen en la siguiente frase "Camina rápido y corre lento". 

Voy a tomar esta frase como máxima en mi vida al menos durante un tiempo... hasta que encuentre una mejor básicamente jaja. 

Se puede tomar en sentido literal. Son muy pocos los que pueden caminar y correr rápido durante mucho tiempo. Se acaban cansando y necesitan parar. Incluso los mas entrenados, cuando llevan mucho tiempo corriendo rápido se fatigan y deben parar... y durante un tiempo se los podría comer hasta un caracol con su pequeña rádula. La evidencia es que  las pruebas de mayor velocidad del mundo suelen ser muy de pocos metros de distancia. Llegan rápido... pero no llegan lejos. 

Sin embargo el que camina rápido suele tener fondo y cuando corre lento aguanta mas tiempo. Posiblemente aguante mas tiempo y cuando tenga que parar no se encuentre tan fatigado. Ha llegado lejos, en mas tiempo, pero ha llegado lejos, puede seguir y andará pisando fuerte. 

En un sentido mas figurado me estoy refiriendo a las carreras profesionales. 

Hay gente que comienza rápido, avanza muy ligero y con paso firme... pero nuevamente son muy pocos los que pueden aguantar este ritmo y antes o después se acaban cansando. Este tipo de gente consigue metas muy rápidamente y van por delante de todos y por encima de la media. Nadie puede dudar que son buenos. Pero pasados los años, los éxitos, los sucesos y experiencias la mayoría cae en la cuenta de que ha llegado demasiado pronto a la meta... y después de la meta no hay nada mas que eso, estar en meta... esperar si acaso a que lleguen los demás. No me cabe duda de que en algún momento te fatigas y, o bien no sigues porque no puedes... o porque no quieres. 

Sin embargo si caminas lento, si en los momentos lentos de tu vida en los que no hay mucho que hacer te esfuerzas y caminas mas rápido, seguro que vas obteniendo pequeños éxitos y bagaje. Un fondo de vida que te vendrá muy bien luego. Cuando estés en esos momentos de tu vida en los que parece que nadie espera gran cosa de ti, anda rápido y anda cada día. Así, cuando la vida te de un empujón y la tierra parezca girar más rápido de lo normal... tu tendrás un fondo al que agarrarte y correrás lento.. pero correrás durante mucho tiempo. Sin fatiga, con fondo, con seguridad. 

Idem para las situaciones inesperadas. Haz que tu día a día sea un camino rápido. Haz muchas cosas, esfuérzate en los detalles y no pierdas el tiempo. Camina rápido. Si la vida después te da una sorpresa, te dan un premio, te ascienden y de repente tu actividad es frenética... Correo lento. Tomate esas situaciones con calma porque sabes que puedes hacerlo y generalmente no hay prisa. 

Disfruta del camino, las metas son solo una cinta al final... pero en el camino quedan muchas cosas. Camina rápido y corre lento y en promedio habrás sido constante y eficaz. 

Quien supera un Récord Guinness de velocidad una vez en la vida, solo queda anotado en un libro como curiosidad. Quien anda a ritmo contante durante toda su vida, queda como ejemplo para las siguientes generaciones y será inspiración de mucha gente. 

Se aceptan críticas y apoyos a esta pequeña teoría o filosofía de vida (y mejores ejemplos también jaja)

Buenas noches corredores.